La culpabilité du survivant 

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Par Colin McGregor

Dossier Milieu carcéral

Des recoins les plus sombres de l’esprit et de l’âme viennent les reproches, l’auto-condamnation, l’inquiétude et les doutes… Simplement parce que tout va bien dans votre vie…

La culpabilité du survivant est un syndrome douloureusement ressenti par les personnes qui ont survécu à une perte. Ça pourrait être un accident ou un massacre alors que d’autres sont morts. Ça peut aussi entraîner une perte d’emploi, de statut, d’argent ou de santé.

Au sens propre, le syndrome peut se résumer ainsi : « D’autres que moi sont morts, j’aurais pu mourir moi aussi mais je suis toujours là. » Le survivant est rongé par la culpabilité, le sentiment d’avoir « trahi ».

Les personnes atteintes présentent de nombreux symptômes :
– fatigue ;
– anxiété ;
– maux de tête, troubles cardiaques ;
– résistance amoindrie à la tuberculose ;
– irritabilité et sautes d’humeur ;
– troubles du sommeil et cauchemars.

Nuit

Dans le roman Nuit d’Elie Wiesel, basé sur la propre expérience de l’auteur dans les camps de concentration nazis pendant la Seconde Guerre mondiale, le personnage principal, Eliezer, lutte pour sa propre survie. Mais il ressent à chaque fois des pointes de culpabilité lancinantes, conscient que ceux qui l’entourent sont condamnés à mourir.

À plusieurs reprises dans Nuit, Eliezer regarde son père se faire battre et ne peut rien y faire. Ou plutôt, il pourrait peut-être aider son père à très court terme, mais il le paierait rapidement de sa vie. Même si un petit acte de résistance équivaut à un suicide, Eliezer ne peut s’empêcher de se sentir coupable de sa peur et de son inaction.

Faibles et sous-alimentés, entourés de soldats avec des mitrailleuses, dans un endroit où ils sont tout à fait consommables, les options des prisonniers sont limitées dans ce qu’ils peuvent faire pour se défendre, sans inviter à la torture et au massacre. Mais cela ne fait pas qu’Eliezer se sente mieux dans sa peau quand un officier SS frappe son père mourant à la tête avec une matraque, et Eliezer ne fait rien pour empêcher l’acte ou pour se venger.

En parlant de son père, Eliezer se dit : « Si seulement je pouvais me débarrasser de ce poids mort, afin que je puisse utiliser toutes mes forces pour lutter pour ma propre survie, et ne m’occuper que de moi. » Immédiatement, j’ai eu honte de moi, honte pour toujours.

À la fin du roman, après la mort de son père, le camp est libéré par les soldats alliés et Eliezer est libre. Il se regarde dans le miroir. La dernière ligne du roman est :

Du fond du miroir, un cadavre me regardait.

En effet, le syndrome de la culpabilité du survivant est aussi connu sous le nom de konzentrationslager syndrome, soit le syndrome des camps de concentration, reconnu par l’Organisation Mondiale de la Santé. De nombreux psychiatres considèrent la culpabilité du survivant comme un conflit psychique survenant lorsque les détenus des camps de concentration s’étaient identifiés à l’agresseur (c’est-à-dire les gardes), conduisant à un sentiment inconscient qu’ils avaient trahi leurs compagnons captifs décédés.

Beaucoup des survivants de la bombe atomique larguée sur Hiroshima en 1945 ont souffert des mêmes symptômes psychiatriques.

Des tueurs parlent

Je parle avec un meurtrier reconnu coupable, un homme qui a passé la moitié de sa vie en prison. Ensemble, nous distribuons des repas aux sans-abri dans un organisme de bienfaisance. Il a grandi dans le quartier difficile d’une grande ville. « Vous savez, j’avais l’habitude d’exploiter les gens comme ça », me dit-il. « Maintenant, je ressens de la sympathie pour eux. Ce sont les gens qui viennent d’où je viens. »

Il convient que faire du bien aux autres aide à apaiser la culpabilité qu’il ressent à propos de son crime. « Je me sens valorisé, » dit-il. « Je me sens utile. Les dons de soi sont très importants. Plus vous vous donnez aux autres, moins vous vous sentez accablé par la culpabilité. »

Dit un homme condamné à meurtre, maintenant libéré : « Coupable, oui, je me sens coupable. Mais je ne souffre pas de la culpabilité du survivant. J’ai choisi de mettre fin à la vie d’un homme. Je ne me suis pas tué. Ce que je ressens, c’est de la culpabilité au fil des années et des années où j’ai vécu plus longtemps que lui. Nous avions à peu près le même âge quand je l’ai tué, et c’était il y a plus de 20 ans. Si vous m’aviez posé cette question trois ans après sa mort, j’aurais dit oui, j’échangerais ma vie contre la sienne, avec plaisir. Mais je ne ressens plus ça maintenant. »

Les résultats d’une étude de 2019 dans le Journal of Psychosocial Oncology suggèrent que 55 à 63,9 % des personnes qui survivent au cancer du poumon, qui a un très haut taux de mortalité, éprouvent de la culpabilité. Plusieurs survivants se demandent : « Pourquoi pas moi ? Pourquoi ne suis-je pas mort ? »

La culpabilité du survivant peut amener une personne à voir le monde comme un endroit injuste et dangereux. Cela peut l’amener à se retirer et à être très soumis.

Selon les National Institutes of Health (NIH) aux États-Unis, les survivants peuvent avoir de fausses croyances quant à leur rôle dans un événement, ce qui peut conduire à des sentiments de culpabilité. Ces croyances peuvent inclure des idées exagérées ou déformées sur :

– Leur capacité à prédire ou à prévenir un résultat
– Leur rôle dans la production de résultats négatifs
– Faute de leur part

Le NIH suggère que de nombreuses personnes souffrant de culpabilité du survivant se rétablissent sans traitement au cours de la première année suivant l’événement. Cependant, au moins un tiers des personnes continueront à avoir des symptômes pendant 3 ans ou plus.

Je suis en libération conditionnelle après avoir commis un grave crime. Je suis dehors de prison, et d’autres sont restés en-dedans ; je suis toujours vivant, et d’autres ne le sont pas… Je continue de ressentir la culpabilité du survivant. J’ai trouvé que le meilleur remède c’est de faire du bien aux autres, rester occupé, et surtout, éviter de faire plus de mal en essayant de faire amende honorable aux gens qui ne veulent plus jamais me voir. 

Conseils pour faire face à la culpabilité du survivant

– Acceptez et autorisez les sentiments
– Connectez-vous avec les autres
– Faire quelque chose de bien pour les autres
– Prenez bien soin de vous
– Utiliser des techniques de pleine conscience


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